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인생 2막 잘 살기 (18)

전쟁 영웅 스톡데일 장군의 ‘패러독스'

“크리스마스 때까지 못나갑니다. 대비하세요…”

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‘스톡데일 패러독스(Stockdale Paradox)’란 말이 있다. 경영컨설턴트이자 베스트셀러 저자인 짐 콜린스가 베트남 전쟁 영웅인 제임스 B. 스톡데일 장군(James B. Stockdale(1923~1992)과 인터뷰한 후 만든 신조어다. 

스톡데일 장군은 베트남전에서 8년간 포로로 지냈다. 처음에는 자살을 기도하는 등 좌절하다가 이를 극복했고 나중에는 많은 동료 포로들을 격려, 살아서 고향으로 돌아가게끔 만든 주인공이다.

 

- (수용소 생활을) 견뎌내지 못한 사람들은 누구였습니까?

“아, 그건 간단해요. 낙관주의자들입니다."

- 낙관주의자요? 이해가 안되는데요.

“그러니까… ‘크리스마스 때까지는 나갈거야’라고 말하는 사람들입니다.

 그러다가 크리스마스가 지나가면 ‘부활절까지는 나갈거야’라고 말합니다.

 그리고 부활절이 지나가면 다음에는 추수감사절, 그리고 다시 크리스마스를 고대하다 결국 상심해서 죽지요.…"    

<짐 콜린스의 저서, ‘좋은 기업을 넘어 위대한 기업으로’ 중에서>

 

스톡데일은 ‘잘 될꺼야’라는 막연한 희망과 긍정은 오히려 ‘포기’보다 더 나쁠 수 있다고 주장한다. 냉혹한 현실을 보지 못하고 타개책도 없이 낙관에 취해 있으면 안된다는 얘기다. 그렇다면 어떤 사람이 잘 견딜까?

“크리스마스 때까지는 나가지 못할 것이라고 생각하고 그에 대비하는 사람들"이다. 지극히 현실적이면서도 미래지향적인 사람들이다.

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jtbc 화면 캡쳐

 결국 스톡데일 패러독스는 ‘언젠가 성공하리라는 믿음을 잃지 않는 동시에, 눈 앞에 닥친 현실 속의 가장 냉혹한 사실을 직시해야 한다’는 자세를 가르쳐 주고 있다. 핑크빛 미래에 대한 막연한 희망을 경계하라! 

우리는 인생의 단거리 선수가 아니라 장거리 선수다. 마지막에 웃는 사람이 되야 한다. 토끼처럼 빨라도 나중에 거북이에게 지면 무슨 소용이 있나. 우리는  이기는 거북이, 이기는 토끼가 되야 한다.

18세기 프랑스 최고의 지성이자 계몽주의 철학자인 볼테르(Voltaire · 1694~1778)는 대표작 ‘캉디드(candide)’를 통해 당시 시대적 정서인 낙관주의와 비관주의를 모두 비판한다.  

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볼테르

 이름 그대로 ‘순진한’ 주인공인 캉디드는 숙부의 저택에서 살며 “신이 창조한 세상은 완벽하다"고 주장하는 낙관론자 팡글로스 선생의 가르침을 받는다. 그러나 그는 숙부의 딸이자 사촌인 큐네공드를 좋아했다가 쫓겨 난 뒤 세상을 유랑하며 온갖 환난과 곤욕을 치른다. 

캉디드는 도중 “사람들의 내면에는 마귀가 도사리고 있고, 이 세상은 우리를 못살게 굴기 위해 만들어졌다"고 주장하는 비관주의자 마르탱을 만난다. 어려움에 처한 캉디드는 마르탱의 주장에 동조할 수도 있다.  

그러나 우연히 재회하는 팡글로스 선생은, 사형수·노예로 전락하는 굴곡진 삶을 살면서도 여전히 “세상은 최선의 상태에 놓여 있다"는 낙관주의를 견지한다.

과연 세상은 선한 것인가, 아니면 악한 것인가.
고민하는 캉디드에게 한 노인의 말이 영감으로 작용한다. 

“내 땅에서 일을 하고 있으면 권태도, 타락도, 궁핍도 나에게서 멀어진다네." 

캉디드는 외친다.

“우리도 우리 땅에 농사를 지읍시다. 먼저 우리 작은 정원부터 가꿉시다."

결국 그는 과도한 낙관이나 비관에 흔들리지 말고 주어진 여건 하에서 작은 일부터 차근차근 하는 것이 현실을 극복하는 최선의 대안이라는 것을 깨달았다. 

소설 캉디드는 근거 없는 낙관이나 사회 부조리에 대한 비판에서 출발했지만, 읽다보면 자신도 모르게 삶을 긍정하게 만드는 유쾌한 무엇을 느끼게 해준다. 

여러분, 지금 처한 현실이 어렵다고 느껴지는가. 그렇다면 캉디드를 한번 읽어보라. 그럼에도 불구하고 여전히 마음이 무겁고 고단한가. 그렇다면 스톡데일장군의 말을 상기하고 행동에 옮겨라.

 “우린 크리스마스 때까지는 나가지 못할 겁니다. 그에 대비하세요…" 


열여덟번째 기억하기

막연한 희망과 긍정은 오히려 ‘포기’보다 더 나쁠 수 있다.


 

글ㅣ 함영준
22년간 신문 기자로 일했다. 스스로 신문사를 그만둔 뒤 글을 썼고 이후 청와대 비서관 등 공직 생활도 지냈다. 평소 인간의 본성, 마음, 심리학, 뇌과학, 명상 등에 관심이 많았으며 마음건강 종합 온라인매체인 마음건강 ‘길’(mindgil.com)을 2019년 창간해 대표로 있다.
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